Athènes est le berceau de la civilisation occidentale

Mythique et inondée de soleil, Athènes est une grande métropole moderne qui abrite des merveilles inspirantes du patrimoine mondial en plein centre. Cité-État majeure de la Grèce antique et berceau de la démocratie, Athènes est aujourd’hui une capitale tentaculaire, mais la plupart des sites archéologiques et historiques sont réunis dans une zone compacte, tout autour de l’Acropole. Avec un passé dont les vestiges remontent à plus de trois millénaires, Athènes est l’une des plus anciennes cités du monde et est considérée à juste titre comme le berceau de la civilisation occidentale. Une brève visite des principaux monuments de la capitale grecque, notamment l’Acropole emblématique, suffit à succomber à son charme légendaire.

L’Acropole et le musée de l’Acropole

Si l’Acropole est le plus célèbre des temps forts d’Athènes, le Parthénon est sans conteste le plus emblématique. Dédié à la déesse Athéna, ce temple fut achevé en 438 avant J.-C. après plusieurs années de construction. Le poids culturel du Parthénon est unique au monde. Une fois que vous vous trouvez au sommet, coupé du lointain trafic de la ville, et que vous contemplez ces piliers de marbre massifs qui surplombent toute la cité d’Athènes jusqu’à la mer, il se dégage une sensation presque irréelle. Lorsque vous gravirez le chemin raide (mais relativement court !) jusqu’au sommet, la première structure que vous verrez est le Propylée, qui formait l’entrée monumentale vers ce complexe sacré antique. Vous apercevrez également l’Érechthéion, célèbre structure composée de six magnifiques sculptures féminines, les Cariatides. Alors que la structure du Parthénon est très bien conservée, les objets qui s’y trouvaient sont à présent majoritairement exposés dans le superbe musée de l’Acropole, qui se trouve sous l’Acropole. Il abrite quelque 4 000 œuvres d’art et objets anciens allant de l’Âge de bronze grec aux périodes archaïques et classiques et au-delà, dans cinq collections disposées sur trois niveaux. Outre les collections permanentes, n’oubliez pas les excellentes expositions temporaires du rez-de-chaussée et jetez un œil au vaste restaurant qui vous réserve également de magnifiques vues sur l’Acropole !

Veuillez noter que le Musée de l’Acropole est séparé du Musée archéologique national, qui se trouve dans une autre partie d’Athènes. Vous pourrez y admirer le masque d’or d’Agamemnon, la statue de bronze de Zeus, des fresques d’Akrotiri (les vestiges minoens de Santorin qui pourraient être l’Atlantide originale), la machine d’Anticythère (un calculateur analogique antique retrouvé dans une célèbre épave), et des centaines de vases grecs antiques ornés de peintures délicates.

Aréopage et Agora antique

La rue de marbre de Dionysiou Areopagitou, nommée d’après le premier Athénien converti à la chrétienté suite au sermon de l’apôtre Paul, chevauche la base de la pente sud de l’Acropole et relie plusieurs sites d’intérêt historique. On y trouve par exemple l’Odéon d’Hérode Atticus, un théâtre antique spectaculaire qui date de 161 après J.-C., recouvert à l’origine par un toit de bois. Des spectacles culturels en plein air se tiennent aujourd’hui dans ce théâtre et font partie des temps forts du prestigieux Festival d’Athènes et d’Épidaure, qui se tient tous les ans. Ce chemin vous portera ensuite à la naissance de la colline de l’Aréopage, un promontoire rocheux situé au nord-ouest de l’Acropole. Site d’un tribunal du temps de l’Athènes antique, l’Aréopage attire aujourd’hui les curieux qui désirent profiter de la vue sur l’Acropole depuis son sommet, facilement accessible par un escalier. Un peu plus loin, vous atteindrez l’entrée de l’Agora antique d’Athènes d’un côté et la base de la colline Philopappos, ou colline des Muses, de l’autre. Cœur battant du commerce de l’Athènes antique, l’Agora renferme aujourd’hui un véritable catalogue des ruines et temples antiques dont le bouleutérion (salle de l’assemblée) et l’Autel des Douze Dieux, pour un bond fascinant dans le passé, le temps d’un détour. L’atmosphère qui y règne aujourd’hui est celle d’un parc rustique, mais si vous êtes pressé, privilégiez le Musée de l’Agora antique et l’Héphaïstéion, magnifiquement conservé.

Pláka

Et enfin, Pláka ! Ce ravissant quartier historique s’enroule autour du bas des pentes sud et est de l’Acropole. Ses rues pavées, ses maisons de ville néoclassiques aux couleurs pastel et sa myriade de boutiques et de cafés en font le plus joli des quartiers d’Athènes pour flâner.

Après votre exploration, pourquoi ne pas rejoindre la place Syntagma voisine, où s’élèvent le somptueux Parlement grec et le Monument au soldat inconnu ? C’est là que vous pourrez admirer les célèbres evzones, les gardes présidentiels vêtus de costumes élaborés, et la relève de la garde qui a lieu toutes les heures. À côté du Parlement, vous trouverez le début du Jardin national et, de l’autre côté de cette étendue verdoyante, le Stade panathénaïque. Appelé Kallimarmaro par les Grecs, il s’agit du seul stade du monde entièrement constitué de marbre. Ses origines sont très anciennes, mais le Stade panathénaïque est surtout renommé pour son rôle majeur lors des premiers Jeux olympiques, en 1896.

Le Lycabette

Au fait, si vous apercevez un sommet surplombant le centre bouillonnant d’Athènes en levant les yeux au ciel et qu’il ne s’agit pas de l’Acropole, ce n’est autre que le Mont Lycabette. Du haut de ses 277 m, il dépasse même l’Acropole de plus de 120 m ! La légende raconte que cette ancienne crête calcaire, dont la base est couverte de pins et de feuillages luxuriants, fut créée par la déesse Athéna en personne. Cette colline domine le quartier huppé de Kolonaki. À pied ou en funiculaire, vous pouvez rejoindre le sommet où vous trouverez un café décontracté, un restaurant gastronomique et un panorama imprenable, qui s’étend jusqu’au Pirée et à la mer Méditerranée au loin.

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